Вспышка коронавируса (COVID-19) в конце 2019 года привела к тому, что местные органы власти многих провинций и городов Китая издали указы об отложении сроков возобновления работы после новогодних праздников. Многие компании Китая, особенно в производственной сфере, столкнулись с риском несвоевременного исполнения или полной невозможностью исполнения договоров, и как следствие с риском привлечения к их ответственности. Это освежило в памяти существование оговорки о форс-мажоре (обстоятельствах непреодолимой силы), которая позволяет компаниям снизить убытки в подобных ситуациях.

  1. Что понимается под форс-мажором в коммерческих договорах?

Согласно Закону КНР «О договорах», под форс-мажором понимаются объективные обстоятельства, которые одновременно являются непредвиденными, неизбежными и непреодолимыми, включая природные явления (например, штормы, землетрясения) и ситуации, связанные с человеческим фактором (например, войны, забастовки, изменения регулирования).

В целом регулирование предусматривает следующее, если неисполнение компанией договора вызвано обстоятельствами форс-мажора, она может быть полностью или частично освобождена от ответственности по договору. Вместе с этим, Закон предусматривает возможность одностороннего прекращения договора компанией в случае возникновения обстоятельств форс-мажора.

  1. Может ли вирус COVID-19 пониматься в качестве обстоятельства непреодолимой силы по стандартному внешнеэкономическому договору?

Подобно эпидемии SARS 2003 года, вспышка COVID-19 настолько внезапна, что менее чем за два месяца по всему Китаю количество инфицированных превысило пятидесят тысяч человек. Кроме того, 30 января 2020 года в связи с эпидемией COVID-19 Всемирная организация здравоохранения объявила чрезвычайную ситуацию международного значения в области здравоохранения. Учитывая неожиданность возникновения вируса, широкое распространение, значительное влияние и трудности в борьбе с эпидемией и ее профилактике, мы считаем, что вспышку COVID-19 может признаваться в качестве обстоятельства непреодолимой силы.

Это подтверждается заявлением от 30 января 2020 года Комитета по международной торговле (англ. «China Council for the Promotion of International Trade» или «CCPIT») о возможности выдачи сертификатов, подтверждающих оценку вспышки COVID-19 в качестве обстоятельства непреодолимой силы. Всего через три дня после этого заявления CCPIT выдал первый сертификат производственной компании в городе Чжэцзян.

  1. Применимость форс-мажора к отношениям по внешнеэкономическим договорам?

В международной практике стороны внешнеэкономического договора, как правило, включают в него оговорку о форс-мажоре. В подобной ситуации, определение понятия форс-мажора и порядка разрешения вытекающих из договора споров будет происходить на основании конкретных положений, предусмотренных отдельным договором.

Например, такая оговорка может предусматривать закрытый перечень ситуаций, которые должны пониматься в качестве обстоятельства непреодолимой силы (например, землетрясения, наводнения, войны), исключая тем самым иные похожие ситуации. Вспышка эпидемии, таким образом, не будет предусматриваться договором в качестве обстоятельства непреодолимой силы. В случае возникновения спора сторон в подобной ситуации существует риск отказа судом в признании COVID-19 в качестве обстоятельства непреодолимой силы на основании принципа свободы договора.

С другой стороны, споры, вытекающие из внешнеэкономических договоров, будут также предметом регулирования права, предусмотренного сторонами в качестве применимого к их отношениям. Таким образом, применимость оговорки о форс- мажоре может зависеть от урегулированности института правом государства, указанного в качестве применимого к договору, и международными договорами, такими как Конвенция ООН о договорах международной купли-продажи товаров (КМКПТ).

  1. Порядок применения форс-мажора во внешнеэкономических контрактах

Шаг 1: уведомление

Когда компания начинает предполагать возможное нарушение контракта в связи с вирусом COVID-19, она прежде всего должна надлежащим образом уведомить контрагентов о возможном неисполнении обязательств по договору в связи с форс- мажором. В случае если договор не предусматривает специального порядка подобного уведомления, с целью обеспечения своевременного получения информации контрагентом компаниям стоит использовать сразу несколько способов уведомления контрагента, например путем направления электронного письма, факса, телефонного звонка и почтового направления. При этом лучше сохранять документы, подтверждающие осуществление уведомления, на случай возникновения споров.

Шаг 2: доказательства наличия форс-мажора

Согласно ст. 118 Закона КНР «О договорах», стороны, ссылающиеся на форс-мажор, также должны предоставить другой стороне доказательства его наличия. Общеизвестность ситуации с вирусом COVID-19 не отменяет обязательство стороны предоставить доказательства обусловленности невозможности исполнения договора обстоятельствами непреодолимой силы. Например, если спорный договор предусматривает предоставление услуг в сфере информационных технологий или консультационных услуг, которые могут быть исполнены удаленно, то COVID-19 в большинстве случаев не будет относиться к обстоятельствам непреодолимой силы для таких договоров.

В ситуации внешнеторговых договоров, иностранные контрагенты, равно как и иностранные суды, могут не осознавать всей серьезности обстоятельств и не принимать во внимание тот факт, что китайское правительство отложило дату возобновления работы компаний. В связи с этим китайским компаниям важно обеспечить наличие достаточных доказательств того, что эпидемия является обстоятельством непреодолимой силы. Подобными доказательствами могут являться сертификаты форс-мажора, выдаваемые CCPIT.

Как упоминалось ранее, CCPIT обладает правом выдавать сертификаты форс-мажора на английском языке компаниям, если они предоставляют необходимые материалы, а именно уведомления местного правительства и подписанный договор поставки. Следует отметить, что сертификат является исключительно фактическим доказательством, и то будет ли компания освобождена от обязательств, будет зависеть от оценки и окончательного решения суда.

Шаг 3: смягчение последствий убытков

Когда компания заявляет о невозможности исполнения договора на основании форс-мажора, она также должна совершить все возможные действия, направленные на снижение последствий форс-мажора и увеличения размера связанных с этим убытков. В противном случае такая сторона может быть признана ответственной за последующие убытки.

  1. Правовые последствия наличия/отсутствия обстоятельств форс-мажора

(1) Наличие обстоятельств форс-мажора

Следует заметить, что неисполнение обязательств сторонами может носить три формы частичное неисполнение обязательств, несвоевременное исполнение обязательств и полное неисполнение обязательств.

В ситуации, когда в связи обстоятельствами форс-мажора, стороны могут исполнить договор только в части или вынуждены перенести сроки исполнения договора, они могут требовать изменения условий договора, перенос сроков исполнения договора или признания надлежащим частичного исполнения договора.

Если в связи с возникновением обстоятельств форс-мажора, сторона может исполнить только часть обязательств по договору или исполнить договор полностью, но в другие сроки, такая сторона может потребовать изменения договора, отсрочки исполнения или частичного исполнения договора. В данной ситуации, сторона также будет освобождена от ответственности за неисполнение договора в оставшейся части.

В случае полной невозможности исполнения обязательств и достижения предусмотренных договором целей, стороны могут заявить об одностороннем прекращении договора и будут освобождаться от ответственности.

(2) Отсутствие обстоятельств форс-мажора

В случае если обстоятельства, послужившие причиной неисполнения договора, не относятся к форс-мажору, сторона также может заявить о наличии существенного изменения обстоятельств. Согласно законодательству Китая, сторона обладает правом заявить о необходимости внесения изменений в договор или об одностороннем прекращении договора на том основании, что продолжение исполнения договора ставит ее в невыгодное положение либо в связи с тем, что достижение цели договора стало невозможным в связи с существенным изменением обстоятельств. В отношении последнего стоит отметить, что изменения должны относиться к изменению материальных обстоятельств, являться непредвиденными, исключаться из обстоятельств форс-мажора и ситуации коммерческих рисков. Вопрос о наличии существенного изменения обстоятельств разрешается судом в каждом отдельном случае при учете принципа справедливого разрешения споров.

  1. Советы относительно оговорок о форс-мажоре в внешнеэкономических договорах

(1) Компаниям, которые пострадали от COVID-19, следует проанализировать оговорки, закрепленные в действующих договорах, и иметь оценить возможные потери.

(2) Пострадавшим компаниям следует своевременно уведомлять контрагентов о действительной ситуации с целью минимизации убытков и в течение надлежащего времени предоставлять доказательства наличия обстоятельств форс-мажора.

(3) Возникновение обстоятельств непреодолимой силы после неисполнения компанией обязательств по договору, влечет невозможность применения условия о форс-мажоре и соответственно полное несение компанией ответственности по договору.

(4) Доказывание наличия обстоятельств форс-мажора помимо получения сертификата CCPIT может потребовать от компании сбора других доказательств негативного воздействия COVID-19, таких как указа местных органов власти о карантине или отсрочке возобновления работы. Даже если обстоятельства не относятся к форс-мажорным, они могут быть использованы при обосновании существенного изменения обстоятельств, которое описывалось ранее.

(5) Компаниям, которые смогли избежать воздействие вируса и намерены исполнить обязательства по договору, также следует обратить внимание на закрепленную в действующих договорах оговорку о форс-мажоре, оценить возможность исполнения договоров контрагентами, и быть подготовиться к принятию определенных мер по минимизации возможных убытков.

 

  1. Как улучшить оговорку о форс-мажоре в коммерческих договорах?

В коммерческих договорах, особенно внешнеэкономических договорах, основанных на принципе автономии сторон, усовершенствование положения о форс-мажоре может способствовать определенному закреплению прав и обязанностей обеих сторон на случай возникновения форс-мажора. Это может упростить разрешение споров и минимизировать издержки, связанные с судебным разбирательством или арбитражем. Мы со своей стороны можем отметить о возможности совершения следующей действий:

(1) Точно определить форс-мажор и подробно перечислить ситуации, которые могут пониматься в качестве обстоятельства непреодолимой силы;

(2) Точно определить порядок уведомления сторон о наличии обстоятельств форс-мажора, например, точный срок уведомления компании после выявления наличия обстоятельств форс-мажора, способ направления уведомления и последствия невозможности уведомления; и

(3) Точно определить средства правовой защиты при возникновении обстоятельств форс-мажора, которые могут включать в себя отсрочку исполнения, изменение цены договора или досрочное прекращение договора, а также возможность полного освобождения сторон от ответственности.

 

Форс-мажор, как термин, не часто встречается в деловой деятельности, однако требует предельного внимания в этот особый период. Применение института связано с определенными сложностями, в связи с отсутствием определенных требований, поэтому если у вас есть какие-либо сомнения или вопросы, пишите нам по следующему адресу: info@dandreapartners.com.